Van winkelcentrum tot ontdekkingsstraat

 

Het gaat er hard aan toe bij Lab Traction, het initiatief van Future-Proof Retail in Assen en Hardenberg. Studenten van de Hanzehogeschool en het Alfa-college leggen winkeliers het vuur aan de schenen met prikkelende vragen, zoals “hoe ziet uw bedrijf er over tien jaar uit, als het dan nog bestaat?” en “welke investeringen zijn nodig om offline zichtbaar te blijven?” Maar vergis je niet – het is de bedoeling om te helpen, en de winkelier staat ervoor open. De gesprekstechniek die aan deze sessies ten grondslag ligt heet Critical Friend.

 

Een uiterst kritische houding, met uiterst goede bedoelingen
Lab Traction wordt geleid door Alexander Grit, lector van het lectoraat ‘Ondernemen in verandering’ van de Hanzehogeschool en het Alfa-college. Alexander: “Onze missie is om winkeliers te leren beter in te spelen op het publiek. De Critical Friend-methode leent zich daar uitstekend voor.” Een critical friend is iemand die naast je staat, naar jouw verhaal luistert, kritische vragen stelt, je uitdaagt om zaken vanuit een andere hoek te bekijken en feedback geeft op jouw aanpak. Niet om je af te kraken, maar om bij te dragen aan jouw ontwikkeling. “Eerlijkheid doet soms pijn. Ondernemers krijgen vaak niet de feedback die ze nodig hebben, omdat hun omgeving hen die pijn wil besparen. Wanneer je desondanks je observaties en kritiek met een ondernemer deelt, is dat een daad van vriendschap. Want die pijn is nodig om de focus scherp te houden en te overleven. Dat is het principe van Critical Friend.” Het project in Hardenberg vond plaats in samenwerking met centrummanager Eduard Plate, projectleidster Eti de Vries en de Alfa-college docenten Carmen Hendriks en Jackelien Gort.

 

LabTraction in Hardenberg (credits: Anouk Bouten)

Eigenaar Robert Prins van Prins Sport

Midden in de gemeenschap
Een van de ondernemers die meedeed aan Lab Traction is Robert Prins, oprichter van Prins Sport. De vier filialen van Prins Sport zijn een begrip in de lokale sportcommunity. Zo werkt de voetbalspeciaalzaak in Hardenberg bijvoorbeeld nauw samen met voetbalteams. Ook de algemene sportzaken in Hardenberg, Ommen en Dedemsvaart zijn voor sporters méér dan alleen een plek om nieuwe spullen te kopen. Robert vond het een zeer positieve ervaring om mee te doen aan Lab Traction. “We hadden een blok van 2 uur, met een aantal rondes. Eerst heb ik mijn verhaal van mijn onderneming goed uit kunnen leggen, en daarna namen de leerlingen het initiatief. Ik was verrast door de kritische vragen die ze stelden.”

 

Echte eye-opener
Robert kreeg de kans om zijn winkel door de ogen van een jong publiek te zien. “Wanneer jongeren hier binnenkomen, valt hen één ding op: het gebrek aan bepaalde sneakers van populaire merken.” Prins Sport heeft van die merken wel voetbal-, hockey- en hardloopschoenen, maar geen trendsneakers. Niet omdat Robert dat niet wil, maar omdat het niet kan. De fabrikanten leveren deze sneakers namelijk alleen aan bepaalde trendwinkel in grotere plaatsen, die grote aantallen afnemen. En niet aan sportspeciaalzaken. Ook niet als die heel goed inspelen op lokale behoeften of heel goed een doelgroep bereiken. Een gemiste kans! Omdat de meeste jongeren dat niet weten, is het voor hen een teleurstelling dat ze de sneakers niet kunnen vinden bij Prins Sport. Robert: “Volgende week gaan we het hier in ons teamoverleg over hebben. Wat kunnen we doen om duidelijk te maken dat we deze sneakers niet mogen voeren en deze leeftijdsgroep niet meer teleur te stellen?”

Alexander Grit: “Je ziet hier dat de ondernemer iets gevonden heeft, waar hij niet naar op zoek was. Simpelweg omdat hij nog niet wist dat het bestond. Dat heet serendipiteit, en is de grootste winst van een Critical Friend-sessie. Door de blik van steeds meer ondernemers te verruimen hoop ik dat het stadscentrum uiteindelijk zal transformeren. Dat het niet alleen meer een plek is om dingen te kopen, maar een netwerk van ontdekkingsstraten waar de hele gemeenschap bij betrokken is. Ook wat dat betreft is Prins Sport een mooi voorbeeld.”